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    下个60年,NASA何去何从

    2018-10-17 09:33:39 来源: 科技日报
    聊聊

    SpaceX的BFR太空飞船站在红色星球前哨“火星基地阿尔法”旁(艺术图)
    图片来源:美国太空网

    将人类送上月球是美国国家航空航天局(NASA)1958年10月1日正式成立时的首要目标之一。六十年沧桑砥砺,一甲子春华秋实。NASA不仅实现了载人登月的目标,还将其在载人飞行任务领域的视野扩展到了火星。

    60年前,私人太空飞行只是科幻小说和电影中才会出现的情节。但世易时移,像太空探索技术公司(SpaceX)、“蓝色起源”(Blue Origin)公司等航天巨头,目前正致力于让这一梦想成为现实。

    在私人公司不断涌现,私人太空旅行也有望成为现实的未来,NASA将何去何从?美国太空网最近与3位来自产业界的航天专家进行了交谈。这些专家认为,NASA未来60年的面貌将与前60年有很大差异。NASA应进一步加强与私人公司合作,专注于更“精细的”深空探索项目,比如载人火星登陆等。

    从月球出发

    NASA是60年前时任美国总统艾森豪威尔签署《美国公共法案85-568》后正式创建的。

    迄今为止,NASA已成功执行很多太空任务,但首先映入人们脑海的当属“阿波罗11号”。这项任务在1969年首次将人类送上月球,执行任务的宇航员分别为指令长尼尔·阿姆斯特朗和登月舱驾驶员巴兹·奥尔德林。阿姆斯特朗也因此成为“登月第一人”,他踏上月球后说的“这是个人的一小步,却是人类的一大步”从此也成为家喻户晓的名言。

    60年来,除了征服月球外,NASA还完成了对太阳系的“初始认知”,利用空间工具造访了太阳系内所有行星和很多矮行星、卫星、小行星和彗星。

    “旅行者1号”(Voyager 1)航天器已进入星际空间、“旅行者2号”(Voyager 2)正朝星际空间进发;“卡西尼号”以及哈勃和开普勒望远镜等航天器也向地球发回大量令人惊叹的图片。这些探测活动和照片,彻底改变了人类对宇宙及其形成的理解。

    公私合营或双赢

    但如今,NASA也面临不少危机。部分原因在于SpaceX和“蓝色起源”等公司,走在新一波太空商业浪潮的最前沿,此外,还不断有小型航天公司涌入,步入了长期以来一直是NASA和其他政府航天机构的专属领域,NASA与这些机构的合作也不断增多。

    斯坦福大学航空航天系兼职教授斯科特·哈伯德对美国太空网表示,全球约75%的航天企业已经商业化。

    非营利性商业航天联合会主席厄里克·斯塔默表示,目前NASA与私营部门合作的项目中,最受瞩目的是“商业航天员计划”。自从NASA的航天飞机于2011年7月退役以来,就一直依靠俄罗斯的航天飞行器将宇航员送往外太空。“商业航天员计划”希望能研制出美国自己的载人飞船,携带宇航员进出国际空间站。为此,NASA同SpaceX和波音公司签订了数十亿美元的合同,这两家公司正在分别制造“载人龙飞船”(Crew Dragon)和CST-100“星际飞机”(Starliner)。这些飞船计划于明年某个时候开始运送宇航员。

    此外,还有不断成熟的商业货运计划。该计划由NASA同SpaceX和诺斯洛普格拉曼公司签订,用机器人将货物运往国际空间站,这两家公司目前已完成了很多次这样的飞行。

    哈伯德说:“如果没有蓬勃发展的太空飞行私人部门,我认为,深空探索是不可持续的。利用私营部门业已证明的降低成本的方式,对未来可持续的太空探索至关重要。”

    NASA商业太空飞行主任菲尔·麦卡里斯特也提倡这些公私合作伙伴关系。麦卡里斯特称,私营公司的优势在于它们“反应更快速、行动更敏捷,做决定更果敢”。而NASA的官员们召开了“各种各样的会议,举行了很多讨论,耗费的时间往往比私营企业更长”。“私营部门希望快速行动并获得成本效益,而NASA拥有60年的人类太空飞行经验……两者实际上能够有效地相互补充。”

    专注于精细项目

    哈伯德和斯塔默也都表示,尽管NASA的预算比其他国家航天机构的预算多很多,但对于其雄心勃勃的目标来说,费用仍然太昂贵。为了获得最大收益,“必须利用私营部门的创新和技术,让NASA做一些‘精细的’项目”。

    斯塔默解释说,“精细的”项目指“推动更深层次太空探索的项目”,比如,重返月球和探索火星等。

    不久前,美国副总统兼国家航天委员会会长迈克·彭斯和NASA局长吉姆·布莱恩斯汀申请了在月球轨道上建造太空站的计划,该计划将让人类在月球上获得全新的永久驻扎地。据悉,这项月球计划完成后,NASA将继续致力于火星探测任务。

    据西班牙埃菲社今年10月4日报道,NASA首席历史学家比尔·巴里表示,踏上那颗红色星球已成为NASA的一大要务,“我们仍在为实现这一目标而不懈努力。我们将在本世纪30年代末开展载人火星任务,尽管这一时间将取决于资金以及我们的国际和贸易盟友们的情况。”

    此外,NASA还将继续深入探索太阳系。目前正计划探索木卫二,还有一系列新一代望远镜正在建造中,包括最早将于2021年发射的詹姆斯·韦伯太空望远镜等。(记者 刘霞)

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